Michael Valkanis zet als assistent-trainer bepaald niet alleen de pionnetjes uit. (foto: Henry Dijkman)
Michael Valkanis zet als assistent-trainer bepaald niet alleen de pionnetjes uit. (foto: Henry Dijkman) (Foto: Henry Dijkman)
PEC Zwolle

Valkanis 'on a great adventure'

Zwolle - 'Ik ben geïnteresseerd in de Nederlandse cultuur. Die wil ik graag beter leren kennen.'

(door Erwin Dijk)

In de zoektocht naar een nieuwe assistent-trainer kwam PEC Zwolle afgelopen zomer aan de andere kant van wereld uit. Michael Valkanis, Australiër met Griekse roots, geniet van zijn avontuur op een kleine 17.000 kilometer van huis. "Ik focus me op het nu, dat is het belangrijkste."

Bevlogen en met brede armgebaren staat Michael Valkanis (44) aan Vito van Crooy uit te leggen hoe hij moet lopen. Er wordt getraind op het verdedigen van corners en de Australische assistent-trainer laat zich duidelijk gelden. "We zijn soms te kwetsbaar bij verdedigende standaard-situaties", zal hij even later uitleggen. "We zijn een aanvallend ingestelde ploeg, maar bij een corner tegen moet iedereen gefocust zijn en denken: 'Nu gaat het alleen om het verdedigen'. Daar zijn we soms te nonchalant in."

Het tafereel is een fraaie illustratie van de Australische sportmentaliteit die Valkanis van Down Under meegenomen heeft naar Zwolle. Focussen, scherp zijn, willen winnen: zijn hele aanwezigheid op het trainingsveld is er mee doordrenkt. Buiten het veld toont hij echter net zo makkelijk de 'laid-back houding' die de Australische cultuur eveneens typeert. Uitgebreid neemt hij de tijd om zijn verhaal te doen. Over PEC Zwolle, de magere resultaten en zijn '100 procent vertrouwen in betere tijden', maar ook over zijn achtergrond en eigen voetbalcarrière die hem vanuit Australië naar Griekenland bracht, het land waar zijn ouders ooit uit waren vertrokken. "In Australië was er in mijn jonge jaren nog geen profcompetitie. Ik wist dat als ik professioneel voetballer wilde worden, ik naar Europa moest. Bij Larissa in Griekenland heb ik een geweldige tijd gehad en toen ik terugkwam in Australië ging net de professionele A-League van start. Bij Adelaide United was ik een 'inaugural player', wat betekent dat ik bij de start van het team bij de allereerste spelers hoorde. In 2008 haalden we zelfs de finale van de Aziatische Champions League."

De populariteit van voetbal nam in die jaren in zijn land flink toe. Dat gebeurde mede dankzij de Nederlander Han Berger, die technisch directeur werd van de Australische voetbalbond en de Nederlandse manier van voetballen en coachen introduceerde. "Na mijn voetbalcarrière ben ik gaan coachen. Ik heb heel veel gehad aan mensen als Han Berger en Rini Coolen. Fantastic guys om mee te werken. En later natuurlijk John van 't Schip bij Melbourne City. Toen ik bij de club kwam was het meteen alsof John en ik al twintig jaar samenwerkten. We hadden meteen een heel goede klik."

Het was dan ook geen toeval dat de PEC Zwolle in de zoektocht naar een opvolger voor de naar het Nederlands elftal vertrokken Dwight Lodeweges, uitkwam bij Valkanis. Waarom heeft een Nederlandse club een Australische assistent-trainer nodig. "Dat weet ik niet, maar de wereld is klein en ik ben blij met de kans die ik hier krijg. Ik weet welke kwaliteiten ik kan brengen en John heeft dat in het verleden al gezien."

De samenwerking binnen de technische staf verloopt volgens Valkanis prima. "Onderling spreken we Engels, maar er komen natuurlijk ook vaak Nederlandse woorden tussendoor, dus ik leer veel. Onlangs zei ik tegen de materiaalman: 'Ik heb geen sokken'. Daar keek hij wel van op. Ik volg inmiddels ook Nederlandse lessen. Dat is niet alleen voor mijn werk hier, maar ook omdat ik geïnteresseerd ben in de Nederlandse cultuur. Die wil ik graag beter leren kennen."

Dat laatste geldt niet alleen voor hemzelf, ook zijn gezin is Nederland aan het ontdekken. Zijn vrouw en vier zoons zijn snel gewend geraakt aan het leven in de Hanzestad. "Mijn zoons voetballen alle vier bij Berkum en vinden het zelfs op school heel leuk. Ik vind het grappig om te zien hoe snel ze zich aanpassen en de taal leren. En ook mijn vrouw heeft het erg naar haar zin. Het helpt natuurlijk enorm dat bijna iedereen hier goed Engels spreekt, dat maakt het voor ons een stuk makkelijker. En Zwolle is een prachtige kleine stad. Ik houd van de sfeer. Tot nu toe is het voor ons een goed avontuur."

Niettemin blijft het een avontuur met een open eind. Hij heeft nog een contract tot het einde van dit seizoen, met een optie voor nog een jaar, maar wat gebeurt er met hem wanneer trainer Van 't Schip op enig moment vertrekt? Zijn hun posities aan elkaar verbonden? "Dat is een interessant punt. Maar het is heel makkelijk om je af te laten leiden door wat er in de toekomst zou kunnen gebeuren. Wat als dit gebeurt? Wat als dat gebeurt? Ik focus me op het nu, want dat is het belangrijkste. Eigenlijk net als met die corner waar we het net over hadden."

Erwin Dijk
Meer berichten

Shopbox