Foto: Henry Dijkman
PEC Zwolle

Kenneth Paal wil doorpakken

Zwolle - Twee jaar na het vertrek van Bart van Hintum heeft PEC Zwolle weer een échte linksback. Hoewel, ook Kenneth Paal zelf had tot ruim een jaar geleden niet verwacht als verdediger in de Eredivisie te spelen. "Eerst dacht ik elke dag: 'Ik wil dit niet'. Maar toen besloot ik voor mijn kans te gaan."

(door Erwin Dijk)

Uitgerekend tegen zijn oude club PSV debuteerde Kenneth Paal in augustus voor PEC Zwolle, door kort na rust in te vallen voor de geblesseerde Bram van Polen. Paal maakte meteen indruk met zijn felheid en voetballend vermogen en sindsdien is hij de vaste linksback in het elftal van John van 't Schip.

Toch zag de wereld voor Paal er precies een jaar eerder heel anders uit. Net 20 geworden maakte hij in augustus vorig jaar dankzij een invalbeurt zijn debuut voor het eerste elftal van PSV. Een week later startte hij zelfs in de basis en ook de weken daarna hoorde hij bij de eerste elf. Een doorbraak leek aanstaande, maar plotseling koos trainer Philip Cocu toch weer voor zijn concurrent Joshua Brenet. "Ik kan me nog goed herinneren dat we tegen Feyenoord moesten en dat ik me erop verheugde om mijn eerste echte topper te spelen. Twee dagen voor de wedstrijd merkte ik op de training dat de trainer toch een andere keuze maakte. Toen dacht ik wel even van 'shit…' Ik zat er lekker in en wilde doorpakken. Maar ik wist ook dat je als voetballer met teleurstellingen te maken krijgt en moet proberen om er sterker uit te komen."

Hoewel hij in december wel definitief bij de eerste selectie kwam, verscheen Paal pas in mei, nadat het kampioenschap al behaald was, weer bij het eerste elftal binnen de lijnen. "Het is natuurlijk leuk en aardig om bij PSV in de top te spelen, maar ik ben nu op een leeftijd dat ik elke week moet spelen. Ik heb bijna honderd wedstrijden voor Jong PSV gespeeld, maar nu wil ik minuten maken in de Eredivisie. PEC Zwolle toonde belangstelling en er was meteen een klik. Ik volg de club al langer en wist dat hier verzorgd voetbal gespeeld wordt. Dat past bij mij."

Paal werd gehuurd met een optie tot koop en dat betekende in ieder geval een voorlopig afscheid van de club waar hij acht jaar eerder als dertienjarige jeugdspeler binnen was gewandeld. Nu is dat geen ongebruikelijke leeftijd voor een overstap naar een betaal voetbal organisatie, de jonge Kenneth had er toen al vier jaar bij een profclub op zitten. Hij was net negen toen hij in 2006 door NEC werd weggeplukt bij zijn amateurclub ESA Rijkerswoerd uit Arnhem. "Ik kon naar PSV, Vitesse en NEC. PSV zag ik toen nog niet zitten vanwege het verre reizen. Ik woonde in Arnhem, dus Vitesse was logischer geweest, maar daar was het allemaal nog niet zo goed geregeld als bij NEC. Toen besefte ik het nog niet zo, maar het was best wel speciaal om al zo jong bij een profclub te spelen. Ik heb er echt een leuke tijd gehad en volg de club nog steeds."

Vier jaar later koos Paal alsnog voor PSV en ondertussen had hij zich ook bij de KNVB in de kijker gespeeld. Begonnen bij Oranje -15, speelde hij tot nu toe bijna 50 interlands voor de verschillende Oranje jeugdteams. "Daar ben ik heel trots op. Ik ben al op veel mooie plekken geweest en heb tegen goede spelers gespeeld. Op het EK -19 in 2016 verloren we bijvoorbeeld van Frankrijk, waar Kylian Mbappé meedeed. Dat zijn wel dingen die je bijblijven. Mijn eigen hoogtepunt was het EK -17 in 2014, waar we met penalty's de finale verloren van Engeland. Ik speelde niet in de basis, maar mocht wel regelmatig invallen."

Paal behoort tot de talentvolle lichting van 1997, met onder meer de PSV'ers Pablo Rosario en Steven Bergwijn, Ajacied Frenkie de Jong en Heerenveen-speler Michel Vlap. "Ik vind het mooi om te zien dat zij nu allemaal aan het doorbreken zijn. Omdat ik die jongens goed ken vind ik het ook een stuk leuker om Nederlands voetbal te kijken. Eerder keek ik eigenlijk vooral buitenlands voetbal."

De Arnhemmer werd door PEC Zwolle gehaald als linksback, maar nog niet eens zo lang geleden dacht Paal dat zijn toekomst op het middenveld lag. "Toen ik jong was speelde ik vaak links- of rechtsbuiten, maar tot vorig seizoen was ik middenvelder. Toen Jetro Willems (tot de zomer van 2017 linksachter van PSV, red.) vertrok voelde ik al een beetje aankomen dat Cocu mij daar een kans wilde geven. In het begin had ik wel twijfels en dacht ik elke dag 'ik wil dit niet, ik wil dit niet'. Maar al gauw heb ik gezegd. 'Ik moet niet klagen, als ik een kans krijg moet ik 'm pakken. Nu wil ik alleen maar doorbreken als linksback."

Erwin Dijk
Meer berichten

Shopbox